La importancia del pH del suelo, en la Huerta.

 

Escala de pH.

ácido 0__|__|__|__|__|__|__|__|__|__|__|__|__|__14 alcalino
1    2   3   4    5   6      8   9   10 11  12 13     
                        
neutro                   

 

     La mayoría de la gente sabe que el pH es un valor variable entre 0 y 14, que indica la acidez o la alcalinidad de una solución. Y, además, conoce que un adecuado pH del suelo asegura una mejor asimilación de los diferentes nutrientes (especialmente fósforo y micronutrientes) por las distintas especies sembradas en nuestra huerta.

     Simplificadamente, podemos afirmar que las sustancias capaces de liberar iones hidrógeno (H+) son ácidas y las capaces de ceder grupos hidroxilo (OH-) son básicas o alcalinas.

     De este modo, el ácido nítrico por ejemplo, al adicionarlo al agua se ioniza aportando iones hidrógeno o protones a la solución.

HNO3 <===> NO3- + H+

     El agua puede comportarse como un ácido o como una base:

H2O <===> OH- + H+

     A modo de ejemplo, en el Grafico 1 se muestran los valores de pH para diversas substancias y productos de uso cotidiano.

 

¿Qué es el pH?

     Las letras pH son una abreviación de "pondus hydrogenii", traducido como potencial de hidrógeno, y fueron propuestas por Sorensen en 1909, que las introdujo para referirse a concentraciones muy pequeñas de iones hidrógeno. Sorensen, por tanto, fue el creador del concepto de pH, que se define como el logaritmo cambiado de signo de la actividad de los iones hidrógeno en una solución:

pH = -log |H+|

 

     Es difícil explicar de forma extremadamente simple qué es el pH, pero para quien se interese trataremos de hacerlo de la forma más sencilla posible.


     En el agua además de moléculas (H20), siempre habrá iones libres. Esos iones libres pueden ser negativos, radicales oxhidrilo (OH-) (aniones) o positivos iones de hidrógeno (H+) (cationes). De éstos dos grupos de iones libres, los (H+) son los que determinan la acidez.

 

     El agua neutra contiene igual cantidad de iones oxhidrilos (OH-) que de iones hidrógeno (H+).

 

     Mediante cuidadosas mediciones se pudo establecer que en un litro de agua pura existen 1/107 gramos de cada tipo de ión. Esto significa que existe una molécula de agua disociada en sus iones componentes (H+ y OH-) cada diez millones de moléculas de agua.

     A 25ºC, el producto iónico del agua pura es |H+|x|OH-|=10-14, con lo que en un medio neutro |H+|=|OH-|=10-7. Un medio ácido será aquel en el que |H+|>|OH-| y uno básico aquel en el que |H+|<|OH-|.

Entonces recordando que el pH = -log |H+|                                                                                                                                                    

una solución ácida (|H+|>10-7), tendra un  pH <7

una solución neutra (|H+|=10-7), tendra un  pH=7

una solución básica (|H+|<10-7), tendra un  pH>7

 

En la relación logarítmica entre 1/102 (0,01=1/102=10-2) y 1/103 (0,01=1/102=10-2), pH=2 y pH=3 respectivamente, un pH=2 representa una concentración de un centésimo y un pH=3 representa una concentración de un milésimo (o sea 10 veces menor).

 

La importancia de esto se pone en evidencia en un suelo para cultivo, en el que los valores de pH deben mantenerse dentro de ciertos parámetros, ya que un punto de pH significa una concentración diez veces mayor o menor que la anterior o posterior.

 

     Una concentración de diez millonésimos=1/108=10-8 pH=8 (alcalino), un millonésimo=1/107=10-7 pH=7 (neutro) o un cien mil milésimos=1/106=10-6 pH=6 (acido), puede significar simplemente dos puntos de pH pero la solución es sustancialmente diferente.

 

 El pH del suelo

     El valor de pH de los suelos puede variar ampliamente; valores normales son pH=5 a 7 para zonas húmedas y pH=7 a 8.5 para zonas áridas. Niveles extremos en el pH de un suelo deben ser corregidos.

     Las distintas especies que se cultivan, muestran distinta adaptabilidad para su desarrollo en función del pH del terreno, existen especies más acidófilas que otras y cada una presenta un rango de pH del suelo ideal para su crecimiento. En la Tabla 1 se muestran los valores óptimos para los cultivos más ampliamente difundidos, conviene tener en cuenta que estos valores son meramente aclaratorios, y que la mayoría de las especies presentan una notable adaptabilidad a un amplio rango de pH, siendo este factor mucho más crítico respecto a la influencia que ejerce sobre la dinámica de los nutrientes que han de ser absorbidos por las plantas.

     En cualquier caso, el crecimiento y el funcionamiento radicular pueden ser directamente afectados a pH 5 e inferiores, dependiendo de la especie considerada. Los efectos dañinos pueden ser compensados mediante el aporte de calcio adicional para un pH=4 a 5, pero no para pH 3. Entre pH 5 y 8, el crecimiento suele ser satisfactorio, pero a pH 9, pueden darse efectos directos del OH- o HCO3-, sobre la absorción de fósforo, hierro, molibdeno y otros.

     Aunque el ajuste del pH resulta especialmente crítico en los cultivos hidropónicos, también es interesante controlar el pH del suelo de cultivo en el entorno donde se desarrollan las raíces, con el fin de asegurarnos una correcta nutrición vegetal.

     Por todo lo anteriormente expuesto, con el control del pH, se logrará un estado óptimo para la nutrición mineral de los cultivos que se traducirá en un aumento de la productividad y calidad de las cosechas.

 

Importancia del pH para los cultivos

     El pH de la solución nutriente en contacto con las raíces puede afectar el crecimiento vegetal principalmente de dos formas:

- el pH puede afectar la disponibilidad de los nutrientes.

Para que las raíces puedan absorber los distintos nutrientes, éstos obviamente deben estar disueltos. Valores extremos de pH pueden provocar la precipitación de ciertos nutrientes, los que permanecen así en una forma no asimilable para las plantas.

- el pH puede afectar al proceso fisiológico de absorción de los nutrientes por parte de las raíces.

Todas las especies vegetales presentan rangos característicos de pH en los que su absorción es idónea. Fuera de este rango, la absorción por las raíces se ve dificultada y si la desviación en los valores de pH es extrema, puede verse deteriorado el sistema radical o presentarse toxicidades debidas a la excesiva absorción de elementos fitotóxicos.

Disponibilidad de nutrientes

     El hierro, es el elemento esencial, cuya solubilidad resulta más afectada por el pH. A menos que se adicione diariamente, se encuentra disponible para las plantas (en forma iónica) en menos de un 50% con un pH por encima de 7, mientras que a pH=8 no queda nada disponible debido a su precipitación en forma de hidróxido férrico Fe(OH)3 (óxido o herrumbre). Por el contrario, por debajo de pH=6.5, más del 90% del hierro permanece disuelto y disponible. El manganeso sigue una dinámica similar al hierro.

     De forma análoga, por encima de pH 6.5, la disponibilidad del fósforo y el calcio pueden decrecer considerablemente debido al predominio de la forma HPO4-2 (que forma precipitados insolubles en contacto con el calcio) sobre la forma H2PO4- (que forma compuestos muy solubles con el calcio). Y por encima de pH7 el riesgo de precipitación de calcio y magnesio es muy alto, en forma de carbonatos (CaCO3 y MgCO3).

     En resumen, en el rango de pH 5.0-6.5, prácticamente la totalidad de los nutrientes se encuentra en forma directamente asimilable para las plantas, por encima de pH 6.5 la formación de precipitados puede causar importantes problemas y por debajo de pH 5 puede verse deteriorado el sistema radical (sobre todo en el cultivo hidropónico, donde el poder “tamponador” del sustrato suele ser muy pequeño).

 

Factores causantes de los cambios de pH en la solución de nutrientes

     Muchos son los factores que afectan al pH de la solución de nutrientes, uno de los más importantes es la relación de absorción de nutrientes negativamente cargados (aniones) y nutrientes cargados positivamente (cationes). En general, un exceso en la absorción de cationes sobre la de aniones, provoca un descenso del pH, mientras que un exceso en la absorción de aniones sobre la de cationes produce un incremento del pH.

     El nitrógeno, nutriente requerido en grandes cantidades, puede ser aportado a la planta como catión amonio (NH4+) o como anión nitrato (NO3-), pues bien, la relación existente entre estas dos formas nitrogenadas en la solución de nutrientes puede afectar sustancialmente a la dirección y magnitud de la modificación del pH de la misma. Efectivamente, la raíz de las plantas posee una marcada capacidad de modificar el medio inmediatamente alrededor de ellas, sobre todo a nivel de la superficie radical, con el fin de incrementar la disponibilidad de los nutrientes. Cuando la planta absorbe preferentemente cationes (NH4+), se produce un exceso de carga negativa, que la propia planta intenta neutralizar segregando cationes hidrógeno (H+), con lo que el pH de la solución desciende. De la forma contraria, cuando se absorben preferentemente aniones (NO3-), las raíces liberan iones hidroxilo (OH-) o iones bicarbonato (HCO3-) para mantener la neutralidad eléctrica en la superficie de la raíz, con lo que el pH de la solución tiende a incrementarse.

     Así pues, jugando con la relación NH4+/NO3- podríamos, en cierta manera, ajustar el pH de la solución de nutrientes, ahora bien, hay que tener en cuenta que el catión amonio resulta “fitotóxico” por encima de cierta concentración y además, puede inducir interacciones considerables con otros cationes (K+, Ca+2, Mg+2) en el seno de la solución.

pH del agua de riego

     La inmensa mayoría de las aguas de riego que manejamos muestran un pH superior al óptimo. La cantidad de ácido a aportar para llevar el pH al rango antes mencionado depende principalmente de la concentración del ión bicarbonato presente en el agua de riego (aguas duras), ya que reacciona con el mismo según:

HCO3- + H+ <===> H2O + CO2­

     De esta forma, el ión bicarbonato actúa de “tampón” (“buffer”) amortiguando los cambios de pH del agua de riego, y cuando su concentración es elevada, se precisa mayor cantidad de ácido para su neutralización y ajuste del pH al valor deseado.

NOTA:

Cuando un ácido débil o base débil se combina con su correspondiente sal hidrolítica (sal fuerte) en una solución acuosa, se forma un sistema amortiguador denominado "buffer".

Cuando un "buffer" es adicionado al agua, el primer cambio que se produce es que el pH del agua se mantiene constante.
De esta manera, ácidos o bases (álcalis = bases) que se adicionen no tendrán efecto alguno sobre el pH del agua, ya que este siempre se estabilizará de inmediato.

Hay que tener presente que todos los buffer no son iguales. Los hay para mantener el pH por encima o por debajo de un valor determinado.


.Tabla 1:
Rangos de pH óptimo para distintos cultivos

Hortícolas

pH

óptimo

Frutales

pH

óptimo

Extensivos

pH

óptimo

Acelga

6,0 - 7,5

Albaricoque

6,0 - 6,8

Alfalfa

6,5 - 7,8

Apio

6,1 - 7,4

Almendro

6,0 - 6,8

Algodón

5,0 - 6,2

Berenjena

5,4 - 6,0

Avellano

6,0 - 7,0

Alpiste

6,0 - 7,0

Boniato

5,1 - 6,0

Café

5,0 - 7,0

Altramuz

5,0 - 7,0

Brócoli

6,0 - 7,2

Castaño

5,0 - 6,5

Arroz

5,0 - 6,5

Calabaza

5,6 - 6,8

Encina

4,8 - 6,0

Avena

5,2 - 7,1

Cebolla

6,0 - 7,2

Grosellero

6,0 - 7,0

Batatas

5,3 - 6,5

Col

6,0 - 7,5

Limonero

6,0 - 7,5

Cacahuete

5,3 - 6,5

Col de Bruselas

5,7 - 7,2

Manzano

5,3 - 6,7

Caña de azúcar

6,0 - 7,8

Coliflor

6,0 - 7,2

Melocotonero

5,3 - 6,8

Cáñamo

6,2 - 7,2

Escarola

5,6 - 6,8

Membrillero

5,5 - 7,2

Cebada

6,4 - 7,8

Espárrago

6,3 - 7,5

Naranjo

6,0 - 7,5

Centeno

5,3 - 6,8

Espinaca

6,3 - 7,1

Nogal

6,2 - 7,8

Colza

5,8 - 7,1

Fresa

5,0 - 6,2

Olivo

6,0 - 7,8

Dáctilo

5,6 - 7,2

Guisantes

5,9 - 7,3

Peral

5,6 - 7,2

Girasol

6,0 - 7,2

Judías

5,8 - 6,8

Pino

5,0 - 6,0

Habas

7,4 - 8,1

Lechugas

5,8 - 7,2

Platanera

6,0 - 7,5

Lenteja

5,0 - 7,0

Maíz dulce

5,6 - 6,8

Pomelo

6,0 - 7,5

Lino

5,5 - 7,5

Melón

5,7 - 7,2

Vid

5,3 - 6,7

Maíz

5,5 - 7,5

Nabo

5,7 - 6,7

 

 

Mijo

5,1 - 6,8

Pepino

5,7 - 7,2

 

 

Mostaza

6,0 - 8,0

Pimiento

6,3 - 7,8

 

 

Patatas

5,0 - 5,8

Rábano

6,1 - 7,4

 

 

Soja

6,1 - 7,2

Remolacha

6,0 - 7,6

 

 

Sorgo

5,8 - 7,5

Tomate

5,8 - 7,2

 

 

Tabaco

5,5 - 7,3

Zanahoria

5,7 - 7,0

 

 

Trébol blanco

5,5 - 7,0

 

 

 

 

Trébol rojo

5,5 - 7,0

 

 

 

 

Trébol híbrido

5,2 - 7,8

 

 

 

 

Trébol violeta

6,0 - 7,5

 

 

 

 

Trigo

5,5 - 7,2

 

 

 

 

Veza

5,5 - 7,5

 


 Cuadro 1:
Valores de pH para diversas substancias

 

 

Material recibido de Julio Echeverria, HueRTa Comunitaria Caballito; Asesor0en Uso RacionaLde la Energía;  jcecheve@ciudad.com.ar

p class="MsoNormal">TEXTO PUBLICADO EN INFOJUERTAS No. 11


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